38. Peter en Sandra James, Dungog (NSW)

In de aanloop naar deze bijzondere reis heb ik veel informatie vergaard via verschillende Australische websites. Een van de meest rijke bronnen van informatie was www.exploroz.com waar duizenden Australische offroaders ervaringen uitwisselen en informatie zoeken of spuien. Het is een drukbezocht forum met altijd wel honderden deelnemers online, getuige de snelheid waarmee een antwoord op een vraag op het net staat, meestal meerdere.
Iedereen heeft uiteraard een gebruikersnaam en soms springt zo'n gebruikersnaam er uit. Zoals die van Peter James uit Dungog, die ozhumvee als gebruikersnaam heeft. Legio van de forumleden hebben een combinatie gemaakt met hun Toyota Landcruiser of Hilux, Nissan Patrol, Mitsubishi Triton en een enkeling met OKA.

Maar er is er maar één die de Humvee in de naam heeft. Voor wie het niet zou weten, de Humvee is de militaire uitvoering van de Hummer, de PC Hooftstraatwinkelwagen van artiesten en profvoetballers. De Humvee echter is niet voorzien van blingbling, chroom, lichtmetalen wielen en andere poetsaccessoires. De Humvee is leverbaar in één kleur: camouflagekleuren, is verder nog breder dan de Hummer en vooral veel lager. De Humvee kan voorzien zijn van een open dak, maar dan moet eerst het draaiplateau voor het geschut verwijderd worden. De wielen van de Humvee zijn ordinaire stalen velgen met een heleboel bouten en moeren en een lelijke brede stalen strip er dwars overheen.
Die strip beschermt het systeem waardoor de bestuurder vanaf zijn stoel de luchtdruk in de verschillende banden kan regelen. Ander bijzonder punt aan de Humvee is dat de wielen letterlijk op de vier hoeken van het voertuig zijn geplaatst. Daardoor kan het voertuig, tegen een verticale rotswand gezet, rechtop tegen die wand klimmen. Niet met de achterwielen van de grond natuurlijk, want hier wint de zwaartekracht het nog altijd. Maar dat de Humvee hele steile hellingen kan nemen, staat als een paal boven water. Zijdelings zal de Humvee ook niet snel omvallen. Bij 45 graden wordt het link, geeft Peter toe, maar dat is echt een heleboel.


Dungog © Ageeth de Niet
Dungog © Willem de Niet
Dungog © Ageeth de Niet


Peter is een man van E-bay en veilingen. Zo kocht hij ook de Amerikaanse vierwielgigant via een veiling, na afloop van de operatie Desert Storm. Probleem toen was dat de Humvee het stuur aan de linkerkant had. Maar de oud-telefoontechnicus 'knutselde' net zo lang zelf totdat de autoriteiten de naar rechts verplaatste stuurinrichting goedkeurden.
Sandra en Peter maakten flinke tochten in de Humvee, dwars door weinig bereden delen van Australië. Woestijnen zijn hun favoriete speeltuin. En beiden hebben niets dan lof voor de indrukwekkende Amerikaan die door zijn relatief geringe afmeting bijzonder handelbaar is. Handelbaarder in elk geval dan de hogere en langere OKA.

Vanwaar dan toch de overstap? Peter: 'De Humvee biedt niet voldoende ruimte om binnenin te bivakkeren. En zo lang je tochten maakt waarbij je veel rijdt en weinig blijft staan, is het ideaal. We hebben een daktent met bed met binnenveringsmatras, als we de tent uitklappen zit er direct een luifel aan, prima allemaal. Maar het is wel een configuratie voor goed weer. Als het eens een paar dagen stormt en regent, wordt het lastig. Je kunt moeilijk hele dagen in je bed op het dak gaan liggen. En de luifel biedt bij flinke wind ook maar weinig bescherming. In de OKA kun je binnen zitten of liggen, je hebt er een bed en een keuken. Dus ben je veel minder weersgevoelig. Omdat we in de toekomst langere reizen willen gaan maken waarbij we hier en daar wel eens een week of langer willen blijven, hebben we de OKA gekocht.'


Dungog © Ageeth de Niet
Dungog © Willem de Niet
Dungog © Ageeth de Niet


Bij het bekijken van de OKA, in de ruim bemeten werkplaats achter het huis van Peter en Sandra vallen de kleuren direct op. Net als de Humvee is de OKA gespoten in de bekende militaire camouflagekleuren. 'Ja, dat heb je als je een voertuig van het leger koopt. Deze OKA is als communicatiewagen gebruikt bij de RAAF, de Australische luchtmacht.'
Als wij OKA196 begin maart weer afstaan, zal er circa 480.000 kilometer op de teller staan. OKA374 heeft dan pas 80.000 kilometer onder de wielen. De hele OKA-gemeenschap is stinkend jaloers op Peter James. 'Ja, ik heb voordat ik deze 'vond' diverse OKA's bekeken. Maar allemaal hadden ze al een leven of twee en een eigenaar of drie achter zich. Groot voordeel van deze is dat hij pico bello onderhouden is. Ik heb het complete logboek erbij. Hoe vaak de olie is ververst, de remblokken zijn vervangen en nieuwe ruitenwisserbladen zijn gemonteerd. OKA's die door de grote mijnbouwbedrijven worden gebruikt of door touroperators, hebben vaak een zwaarder leven. En gaan er pas uit als ze veel meer kilometers hebben gelopen. Deze kan nog een heleboel jaren mee.'

Maar voordat Peter en Sandra hun eerste grote reis gaan maken moet er nog het nodige gebeuren. Het dak van OKA374 is verwijderd om plaats te maken voor een pop-up dak, zeg maar een hefdak. En aan de achterkant moet ook nog het nodige gebeuren want daar komt een slide-out, een uitschuifbaar gedeelte waardoor het bed 's avonds uitgeschoven wordt. 'Het houdt de OKA laag en kort en biedt als je eenmaal aan het kamperen bent een zee van ruimte. Zo willen we het. Wat dat betreft is de Humvee een ideaal voertuig, zo compact allemaal. Ook Sandra blijft de loftrompet steken over de Humvee. 'We moeten hem er nog maar een tijdje bij houden, ik zou hem niet graag nu al kwijt zijn.', zegt ze, 'misschien als we een tijdje met de OKA hebben gereisd en de voordelen nog duidelijker worden.'
Als Peter peinzend naar de beide voertuigen kijkt zeg ik dat me een liedje te binnen schiet. Zijn gezicht wordt een vraagteken. 'A song? Which one?' Ik neurie: Torn between two lovers. Hij lacht. 'Ja, zo voelt het wel.'


Willem in de Humvee ©Ageeth de Niet

Zo voelt dat in een Humvee.